Constantin Ier, le premier empereur romain chrétien

Saint CONSTANTIN Ier

(Flavius Valerius Aurelius Constantinus)

(272-337 ap. J-C)

Originaire de Dacie, il est né à Naissus (Nis, en actuelle Serbie), fils de militaire. Il devient soldat et s’élève dans la hiérarchie militaire à une époque troublée par la réorganisation de l’Empire par Dioclétien (la Tétrarchie) où règnent 2 Augustes et 2 Césars (des co-empereurs) et les migrations barbares de plus en plus pressantes.

Son père, Constance Chlore devient César puis Auguste en 305 et réside en Bretagne où il meurt l’année suivante. Constantin, qui l’y avait suivi, est acclamé Empereur par les légions de son père en 306 mais d’autres empereurs sont proclamés. Ils sont en tout 7. Constantin défait son rival Maxence en 312 à la bataille du Pont Milvius, s’empare de l’Italie et règne sur l’Occident tandis que Licinius prend le contrôle de l’Orient.

Lors de la bataille, ses troupes auraient aperçu un signe divin dans le ciel et Constantin se convertit progressivement au christianisme qu’il protège, notamment par l’édit de Milan en 313 qui autorise la liberté de culte.

Il élimine son rival d’Orient, Licinius en 324 et règne dès lors seul sur l’Empire et fait construire une nouvelle capitale en Orient, Constantinople, sur l’antique site grec de Byzance (actuelle Istanbul).

Il favorise la christianisation de l’Empire en faisant construire des églises (dont la Basilique Sainte-Sophie de Constantinople), organise le gouvernement de l’église en s’appuyant sur les évêques et en réunissant le premier concile œcuménique à Nicée en 325 qui fixe le dogme chrétien. Son pouvoir devient théocratique.

Menant des campagnes militaires contre les Germains et les Sarmates, il meurt en 337 à Nicomèdie, à la veille d’une campagne contre les Parthes. Ayant fait assassiner son fils aîné et héritier Crispus, sa mort provoque une querelle de succession entre ses 3 fils qui se proclament tous empereurs (Constantin II, Constant Ier, Constance II qui finit par s’imposer à la mort de ses frères).

Il est baptisé sur son lit de mort et devient considéré comme un saint par l’église.

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La conversion de Constantin :

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Auguste (Octave), le premier empereur romain

AUGUSTE (Octave)

Caïus Octavius

(63 av. J-C – 14 ap.)

 

Issu d’une riche famille équestre, il est adopté par son grand-oncle maternel Jules César dont il devient héritier à sa mort en 44 av. J-C. Agé de 19 ans, il termine sa formation avant de se lancer en politique pour venger l’assassinat de son grand-oncle. Il organise avec Marc Antoine, lieutenant de César et le riche Lépide un partage du pouvoir à 3, le second triumvirat après leur victoire contre les républicains et obtient la plupart des provinces occidentales de la République.

Le triumvirat est dissous en 32 av. J-C après que Marc-Antoine ait répudié la sœur d’Octave qu’il avait épousé conformément à l’accord. Il s’oppose à la politique orientaliste de Marc-Antoine qui s’installe en Egypte auprès de Cléopâtre VII. Il défait la flotte de Marc-Antoine et Cléopâtre à la bataille navale d’Actium en 31 av. J-C et s’empare d’Alexandrie après le suicide des deux amants. Seul maître incontesté de la République romaine, il inaugure un nouveau régime politique, le principat, un pouvoir impérial qui cumule les magistratures et les fonctions tout en maintenant l’illusion de la République : C’est la fondation de l’Empire romain, datée de 27 av. J-C. Imperator, il prend le titre d’Auguste et de fils de César divinisé. Il étend l’empire, notamment par des campagnes contre les Illyriens et les Germains. Marié trois fois, il n’a qu’une fille (Julie) et le problème de la succession se pose. Il meurt à 75 ans, ayant adopté le fils de sa troisième épouse Livie, Tibère, qui lui succède comme second empereur.

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Les pères de l’Histoire

HERODOTE

Historien et géographe né à Halicarnasse (Grèce d’Asie) (486 – 420 av. J-C)

Oeuvre unique : Histoires (Enquêtes)

Hérodote est le premier historien connu. Les 9 livres de ses Enquêtes sont à la fois une vaste description géographique, historique, sociale voire légendaire et mythologique du monde connu des Grecs au V° siècle. L’essentiel de cet ouvrage unique est consacré à la relation des Guerres Médiques entre Grecs et Perses ainsi qu’à ses conséquences pour la vie politique, militaire, sociale d’Athènes au V° siècle.

 

THUCYDIDE

Historien né à Athènes (465 – 395 av. J-C)

Oeuvre unique : Histoire de la Guerre du Péloponnèse

 

Thucydide est le père de l’Histoire moderne, scientifique et raisonnée. Contrairement à Hérodote, il écarte les explications mythologiques, fait preuve de neutralité et de rigueur dans son traitement des sources. Son Histoire de la Guerre du Péloponnèse relate la guerre entre Athènes et Sparte entre 431 et 404 av. J-C

C’est aussi la principale source sur l’Histoire politique d’Athènes au V° siècle.

Alcibiade

ALCIBIADE

(vers 450 – 404 av. J-C)

Stratège d’Athènes

Fils des 2 familles les plus riches et puissantes d’Athènes (les Eupatrides par son père, les Alcémonides par sa mère), il est le neveu de Périclès qui l’adopte et le lance en politique. Riche, puissant, beau, athlétique (il remporte des Jeux olympiques), vaniteux, insolent et coureur de jupons et de toges, il est le disciple (mais aussi l’amant) du philosophe Socrate qui lui a sauvé la vie au combat.

Il débute sa carrière durant la Guerre du Péloponnèse. Elu stratège en 420 av. J-C, juste après la paix de Nicias, il est partisan de la reprise de la guerre et réussit à convaincre l’Assemblée d’une expédition en Sicile. Réélu stratège en 415 av.-C, il commande l’expédition avec Nicias mais est, avant de partir, accusé dans le scandale de la parodie des Mystères d’Eleusis, un blasphème. Condamné à mort pour sacrilège après son départ, il s’exile à Sparte et  conseille les Spartiates contre Athènes. Après avoir eu une aventure avec la femme du roi de Sparte, il se sait menacé et se réfugie en Perse.

Après cette nouvelle trahison et un coup d’état oligarchique à Athènes, il souhaite revenir et réussit à se faire réélire stratège en 407. Une défaite navale lui est fatale et il se réfugie en Phrygie dans l’Empire perse où il est assassiné.

Périclès

PERICLES (495-429 av. J-C)

Orateur et homme politique athénien

Stratège d’Athènes 15 fois

 

Fils de Xanthippe (rival de Miltiade), petit-neveu de Clisthène par sa mère, il est membre de la puissante famille des Alcméonides qui favorise sa carrière.

D’abord marié à une cousine, il divorce prend pour compagne une métèque, Aspasie, originaire de Milet.

Il fréquente de nombreux artistes (comme Phidias) et philosophes.

Entré en politique dans les années 460, il est une des chefs du parti démocratique et opposé aux oligarques menés par Cimon (fils de Miltiade) qu’il parvient à faire ostraciser en 461 (celui-ci avait fait ostraciser son père 25 ans plus tôt). Il a pour mentor Ephialtès qui parvient en 461 a réduire les pouvoirs de l’Aréopage dominé par les grandes familles aristocratiques mais qui meurt assassiné. Il lui succède donc et poursuit et consolide sa politique démocratique en faveur du peuple, notamment en abaissant le seuil de revenus pour devenir archonte et surtout en créant en 454 le misthos de 2 oboles, indemnité qui permet au peuple de participer à l’Assemblée et aux magistratures.

Il est aussi connu pour sa loi controversée de 451 qui oblige à avoir deux parents athéniens pour devenir citoyen. Elu 15 fois stratège, il domine la vie politique athénienne à son apogée, fait construire le Parthénon et développe la puissance athénienne grâce notamment à la Ligue de Délos. Sa politique est parfois taxée de démagogie et son pouvoir personnel critiqué. Sa politique étrangère, impérialiste, est également critiquée et conduit à la Guerre du Péloponnèse en 431.

Après une invasion spartiate qui a ravagé l’Attique et amené une épidémie de peste, il prononce le fameux discours d’oraison funèbre rapporté par Thucydde en 430 où il vante les valeurs de la démocratie. Ses 2 fils meurent de la peste et lui-même malade, il meurt en 429.

Miltiade

MILTIADE

 

 (540 – 489 av. J-C)

Archonte d’Athènes (524 av. J-C), Tyran de Chersonèse de Thrace

Stratège athénien (490 av. J-C), général en chef à la bataille de Marathon

 

Membre d’une puissante famille (les Philaïdes, rivaux des Alcméonides et Pisitratides) sans doute originaire d’Egine, il est le neveu de Miltiade l’ancien, fils du fondateur de la colonie de Chersonèse de Thrace au temps de Pisistrate.

Archonte d’Athènes en 524 av. J-C sous Pisistrate, il est nommé comme gouverneur de la colonie de Chersonèse de Thrace par son fils Hippias en 518 av. J-C et subit ainsi la domination perse, participant notamment à la campagne de Darius Ier contre les Scythes.

Il participe à la révolte des cités ioniennes en 499 et s’empare provisoirement de Lemnos et Imbros mais doit fuir l’armée perse et se réfugie à Athènes. Devenu un des dirigeants du parti oligarchique grâce au soutien d’Aristide, il est élu stratège en 490 et profite de son influence pour refuser de se soumettre aux Perses. Nommé commandant en chef, il est, avec Thémistocle, le grand artisan de la victoire de Marathon.

Profitant de son succès, il se fait confier une flotte pour attaquer Paros où il est blessé. A son retour, ses adversaires (dont le père de Périclès) lui intentent un procès en trahison et il meurt en prison des suites de ses blessures. Il est le père de Cimon, autre stratège athénien.

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