Constantin Ier, le premier empereur romain chrétien

Saint CONSTANTIN Ier

(Flavius Valerius Aurelius Constantinus)

(272-337 ap. J-C)

Originaire de Dacie, il est né à Naissus (Nis, en actuelle Serbie), fils de militaire. Il devient soldat et s’élève dans la hiérarchie militaire à une époque troublée par la réorganisation de l’Empire par Dioclétien (la Tétrarchie) où règnent 2 Augustes et 2 Césars (des co-empereurs) et les migrations barbares de plus en plus pressantes.

Son père, Constance Chlore devient César puis Auguste en 305 et réside en Bretagne où il meurt l’année suivante. Constantin, qui l’y avait suivi, est acclamé Empereur par les légions de son père en 306 mais d’autres empereurs sont proclamés. Ils sont en tout 7. Constantin défait son rival Maxence en 312 à la bataille du Pont Milvius, s’empare de l’Italie et règne sur l’Occident tandis que Licinius prend le contrôle de l’Orient.

Lors de la bataille, ses troupes auraient aperçu un signe divin dans le ciel et Constantin se convertit progressivement au christianisme qu’il protège, notamment par l’édit de Milan en 313 qui autorise la liberté de culte.

Il élimine son rival d’Orient, Licinius en 324 et règne dès lors seul sur l’Empire et fait construire une nouvelle capitale en Orient, Constantinople, sur l’antique site grec de Byzance (actuelle Istanbul).

Il favorise la christianisation de l’Empire en faisant construire des églises (dont la Basilique Sainte-Sophie de Constantinople), organise le gouvernement de l’église en s’appuyant sur les évêques et en réunissant le premier concile œcuménique à Nicée en 325 qui fixe le dogme chrétien. Son pouvoir devient théocratique.

Menant des campagnes militaires contre les Germains et les Sarmates, il meurt en 337 à Nicomèdie, à la veille d’une campagne contre les Parthes. Ayant fait assassiner son fils aîné et héritier Crispus, sa mort provoque une querelle de succession entre ses 3 fils qui se proclament tous empereurs (Constantin II, Constant Ier, Constance II qui finit par s’imposer à la mort de ses frères).

Il est baptisé sur son lit de mort et devient considéré comme un saint par l’église.

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La conversion de Constantin :

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Auguste (Octave), le premier empereur romain

AUGUSTE (Octave)

Caïus Octavius

(63 av. J-C – 14 ap.)

 

Issu d’une riche famille équestre, il est adopté par son grand-oncle maternel Jules César dont il devient héritier à sa mort en 44 av. J-C. Agé de 19 ans, il termine sa formation avant de se lancer en politique pour venger l’assassinat de son grand-oncle. Il organise avec Marc Antoine, lieutenant de César et le riche Lépide un partage du pouvoir à 3, le second triumvirat après leur victoire contre les républicains et obtient la plupart des provinces occidentales de la République.

Le triumvirat est dissous en 32 av. J-C après que Marc-Antoine ait répudié la sœur d’Octave qu’il avait épousé conformément à l’accord. Il s’oppose à la politique orientaliste de Marc-Antoine qui s’installe en Egypte auprès de Cléopâtre VII. Il défait la flotte de Marc-Antoine et Cléopâtre à la bataille navale d’Actium en 31 av. J-C et s’empare d’Alexandrie après le suicide des deux amants. Seul maître incontesté de la République romaine, il inaugure un nouveau régime politique, le principat, un pouvoir impérial qui cumule les magistratures et les fonctions tout en maintenant l’illusion de la République : C’est la fondation de l’Empire romain, datée de 27 av. J-C. Imperator, il prend le titre d’Auguste et de fils de César divinisé. Il étend l’empire, notamment par des campagnes contre les Illyriens et les Germains. Marié trois fois, il n’a qu’une fille (Julie) et le problème de la succession se pose. Il meurt à 75 ans, ayant adopté le fils de sa troisième épouse Livie, Tibère, qui lui succède comme second empereur.

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