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Un buste de Jules César en Gaule : mais que fait-il là ?

Le buste de César (Arles)Arles, 2007. Une équipe d’archéologues dirigée par Luc Long, décide de prospecter sur la rive droite du Rhône, une zone jusque-là très peu fouillée. Au cours des recherches, un buste est trouvé : il représenterait le plus célèbre des Romains, Jules César. Cette découverte est exceptionnelle car «même à Rome, on n’a jamais retrouvé un portrait de César de son vivant »…

Mais que fait un buste de Jules César en Gaule ?

Pour le savoir, tu vas d’abord découvrir en images la pêche miraculeuse menée par les archéologues dans le lit du Rhône… Rappelle toi, l’histoire de la cité antique d’Arles (Arelate) est intimement liée à celle de César.

Gaule antique - Arelate

La présence d’une statue de Jules César en Arles s’explique à la fin de la vidéo. En 46 avant J-C, Jules César fait de la cité d’Arelate une colonie romaine. Deux raisons expliquent ce choix :

  • La position géographique très favorable d’Arelate
  • L’aide apportée par les Arlésiens à Jules César durant le siège de Marseille

Ainsi, le buste de César retrouvé à Arles commémore le fondateur de la colonie et un chef. Jules César n’a pas seulement marqué la cité d’Arles mais toute l’histoire de la Gaule. Grâce à lui, Rome conquiert ce territoire entre 58 et 52 avant J.C. Cependant, un irréductible gaulois du nom de Vercingétorix viendra lui barrer la route lors de la célèbre bataille de Gergovie (à côté de Clermont-Ferrand). Le prochain affrontement a lieu à Alésia et il scellera la fin de la « guerre des Gaules ».

Comment César arrivera t-il à mettre en déroute ce chef gaulois ? C’est ce que nous raconte ce documentaire de France 5, « Alésia, victoire d’une défaite »

La Gaule est devenue romaine mais bien d’autres territoires ont connu le même sort. Grâce à une puissante armée, Rome a pu conquérir un vaste empire comme nous le montre la carte 3 p 89 du manuel. On s’aperçoit que les Romains n’ont pas attendu Jules César pour faire de leur cité le cœur d’un immense territoire.

Au terme de notre recherche, on comprend pourquoi un buste de César a été repêché en France. Mais, une question reste posée. Pourquoi ce magnifique buste, taillé dans un marbre précieux, s’est-il retrouvé à l’eau ? Si on s’est volontairement permis cet outrage, c’est qu’en 44 avant J-C un crime bien plus grand avait été commis : l’assassinat de César en personne ! Les textes de Plutarque et de Suétone  (5 p 89) expliquent le mobile du crime et éclairent notre lanterne. Discrédité, plus personne ne voulait voir le général, même en sculpture… Mais d’autres hypothèses sont possibles (crue du Rhône, …) car une découverte archéologique offre souvent plus de questions que de réponses.

Sources : toutes les cartes viennent de l’édition numérique du manuel d’histoire-géographie 6ème de BELIN (avril 2009)

Pour aller plus loin :

 

Le buste de César à Arles : le second souffle

Arles, cette ville des Bouches-du-Rhône, aimante les artistes. Attiré par la lumière méditerranéenne, Van Gogh, le peintre à l’oreille coupée, y a peint ses sublimes tournesols. L’arlésien Christian Lacroix a fait de sa ville natale une place de la haute couture. Arles aime les artistes, et ce, depuis toujours.

Fondée en 46 avant Jésus-Christ par César, Arelate est aujourd’hui réputée pour ses vestiges antiques. La rive gauche du Rhône correspond au centre de la ville et recèle de trésors architecturaux (l’amphithéâtre, le théâtre, l’arc du Rhône, les thermes de Constantin, …). La ville antique est une colonie romaine qui se développe très rapidement. Les activités portuaires et commerciales enrichissent la ville. Cette prospérité permet aux habitants d’embellir leur cité en commandant à des artistes, des monuments, statues et mosaïques à la mesure de la « petite Rome ». La rive droite du Rhône est aménagée au cours du Ier-IIème siècle après J-C et le pont de bateaux (procédé ingénieux qui permet de relier les deux rives) fait la renommée de la ville. En 2007, une équipe d’archéologues dirigée par Luc Long, décide de prospecter sur cette rive droite du fleuve (près du quartier de Trinquetaille) une zone jusque-là très peu fouillée.

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En 2008, France 3 présentait une émission spéciale « Des racines et des ailes » sur les recherches menées par ces archéologues sous-marins. La chasse au trésor est lancée dans le Rhône.  Construite comme une enquête, l’émission est passionnante et offre aux téléspectateurs les splendides trouvailles des plongeurs-archéologues. La découverte d’une statue de Neptune, reconstituée pièce après pièce par les plongeurs, la remontée d’une statue de Vénus ou encore ce bronze d’un homme aux poings liés montrent les richesses englouties dans le limon du fleuve. Le documentaire tient en haleine avec la pêche inespérée d’une pièce unique en son genre. Le buste de César, fondateur de la ville et imperator romain (vers 100 à 44 av JC).  La ressemblance est frappante mais le travail de l’archéologue est de prouver qu’il s’agit bien de César. Luc Long fait appel aux technologies ahurissantes de précision (scanners), à l’œil expert de spécialistes, part comparer le buste de César avec un autre se trouvant à Turin (Italie) et finalement le verdict tombe. Ce buste serait la plus ancienne représentation de César faite de son vivant (cette hypothèse est contestée par l’historien allemand Paul Zanker). L’instantané d’un imperator est exceptionnel car « même à Rome, on n’a jamais retrouvé un portrait de César de son vivant » dit Luc Long.

Ces trouvailles redonnent un second souffle à des œuvres d’art endormies dans le lit du Rhône et à des archéologues plus habitués à remonter des tessons d’amphores que des objets d’exception. Aux téléspectateurs, une belle leçon d’Histoire et un moment de rêverie.

E.G

Sources :

– L’excellent reportage de France 3, « Le trésor englouti du Rhône »

Crédits et légendes des photos : C. CHARY/DRASSM

Un buste grandeur nature de César âge? : pour Luc Long, ce buste en marbre constitue la plus ancienne représentation aujourd’hui connue du fondateur de la cité romaine d’Arles. Typique de la série des portraits réalistes d’époque républicaine (calvitie, traits dus à l’âge…), il date sans doute de la création de l’Arles romaine en 46 avant Jésus-Christ.

Le buste lors de sa découverte par P. Giustiniani – Photographe : C.CHARY

– Une statue de Neptune en marbre de près de 1,80 m de hauteur ; datée de la première décennie du IIIe siècle après Jésus-Christ.

– Le pont de bateaux

– Paul Zanker conteste que la statue retrouvée soit celle de César